Congelado durante 24.000 años, un animal vuelve a la vida

Congelado durante 24.000 años, un animal vuelve a la vida


El rotífero revivido

El rotífero revivido
Imagen: Michael Plewka

Un rotífero solitario se ha despertado después de pasar los últimos 24.000 años en hibernación congelada. Los científicos esperan que más estudios de este animal multicelular puedan conducir a mejores formas de criopreservar células, tejidos y órganos humanos.

Los rotíferos son animales acuáticos parecidos a gusanos que prefieren ambientes de agua dulce y suelo húmedo. Estos organismos complejos no son tan carismáticos como los tardígrados, otro animal microscópico, pero también son conocidos por sus habilidades de supervivencia extremas, ya que son capaces de resistir la deshidratación, las temperaturas bajo cero, el hambre y los niveles bajos de oxígeno. Al revivir un rotífero de 24.000 años que se encuentra en el permafrost siberiano, los científicos han demostrado que estas criaturas son incluso más resistentes de lo que se pensaba. Los nuevos hallazgos se publicaron en Current Biology.

“Nuestro informe es la prueba más potente a día de hoy de que los animales multicelulares podrían soportar decenas de miles de años en criptobiosis, el estado de metabolismo casi completamente detenido”, dijo Stas Malavin, coautor del estudio, en un comunicado de prensa. Malavin es biólogo en el Laboratorio de Criología de Suelos del Instituto de Problemas Fisicoquímicos y Biológicos en Ciencias del Suelo en Pushchino, Rusia.

Vista cercana del rotífero revivido

Vista cercana del rotífero revivido
Imagen: Michael Plewka

Una hazaña impresionante para un microbio, pero un récord que probablemente no lo sea. En 2018, los científicos rusos afirmaron haber resucitado gusanos nematodos extraídos de depósitos de permafrost que datan de hace al menos 32.000 años. Los registros anteriores de recuperación de rotíferos oscilan entre seis y diez años, e incluyen especímenes encontrados en suelo antártico y en un glaciar. El récord de tardígrados es de 30 años, pero dado su historial, tengo la sospecha de que pueden soportar duraciones aún más largas de hibernación congelada.

El crédito por el nuevo descubrimiento es para el Laboratorio de Criobiología de Rusia, que utiliza taladros para excavar muestras del permafrost siberiano. El rotífero resucitado se encontró cerca del río Alazeya en el noreste de Siberia a una profundidad de 3,5 metros. El equipo utilizó métodos de extracción especiales para evitar la contaminación con capas vecinas, al tiempo que descartó la filtración natural de las capas superiores. La capa del Pleistoceno tardío que contiene el espécimen de rotífero fue datada por radiocarbono hace aproximadamente 24.000 años, que es aproximadamente 12.500 años antes del final de la era de hielo más reciente.

El rotífero revivido durante la alimentación
Gif: Lyubov Shmakova/Gizmodo

De vuelta en el laboratorio, los científicos lograron revivir el rotífero e incluso producir varios cultivos de rotíferos secundarios del mismo individuo (los rotíferos se reproducen asexualmente en un proceso conocido como partenogénesis). El resurgimiento informado “constituye el caso más prolongado de supervivencia de rotíferos en estado congelado”, según el periódico. El análisis genético del espécimen lo identificó como perteneciente al género Adineta, y se comparó bastante bien con muestras vivas procedentes de Bélgica.

Para obtener más información sobre los rotíferos y cómo pueden lograr este truco, el equipo seleccionó al azar 144 especímenes de rotíferos no relacionados y los mantuvo congelados a 5 grados Fahrenheit (-15 grados C) durante una semana. Este experimento, aunque de alcance limitado, mostró que el antiguo espécimen de Adineta “no era significativamente más tolerante a la congelación que las especies contemporáneas”, como escribieron los científicos en su artículo.

Configuración del experimento de congelación posterior

Configuración del experimento de congelación posterior
Imagen: Stas Malavin

“La conclusión es que un organismo multicelular puede congelarse y almacenarse como tal durante miles de años y luego volver a la vida, un sueño de muchos escritores de ficción”, dijo Malavin. “Por supuesto, cuanto más complejo es el organismo, más complicado es conservarlo vivo congelado y, para los mamíferos, actualmente no es posible. Sin embargo, pasar de un organismo unicelular a un organismo con intestino y cerebro, aunque microscópico, es un gran paso adelante”.

De alguna manera, los rotíferos de Adineta pueden combatir la formación de cristales de hielo, el enemigo mortal del proceso de congelación. Los cristales de hielo son como pequeños cuchillos y destruyen la integridad de las células y los órganos. Es probable que los rotíferos tengan algún tipo de “mecanismos bioquímicos de protección de órganos y células necesarios para sobrevivir a bajas temperaturas”, según el documento. Una mejor comprensión de este mecanismo de defensa de los rotíferos podría contribuir en gran medida a mejorar las técnicas de criopreservación para almacenar células, órganos y tejidos a temperaturas frías.

De manera más especulativa, estos conocimientos podrían incluso hacer avanzar el campo naciente de la criónica, en el que los seres humanos fallecidos se almacenan a temperaturas de nitrógeno líquido. Es posible que el resurgimiento de estas personas congeladas nunca suceda, pero los rotíferos resistentes, al menos, nos están dando esperanza.

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