De plástico a combustible de cohete en apenas una hora

De plástico a combustible de cohete en apenas una hora


Los investigadores Hongfei Lin y Chuhua Jia muestran el origen y el producto final de su técnica.

Los investigadores Hongfei Lin y Chuhua Jia muestran el origen y el producto final de su técnica.
Foto: Universidad de Washington

Cada año producimos millones de toneladas de plástico, pero apenas reciclamos una pequeña parte. Este descubrimiento quizá anime a los gobiernos a tomarse más en serio el reciclaje. Se trata de una técnica rápida y barata para convertir plástico en ingredientes de combustible de cohetes.

Un equipo de científicos de la Universidad de Washington ha descubierto un procedimiento químico que descompone el plástico en hidrocarburos más básicos que pueden ser usados en multitud de aplicaciones, algunas tan interesantes como la elaboración de combustible para motores a reacción.

La idea no es nueva, pero hasta ahora eran necesarias altísimas temperaturas (en torno a 500 grados Celsius) para lograr este resultado y el proceso era lento, lo que lo hacía poco viable comercialmente. La nueva técnica emplea un elemento químico llamado Rutenio y disolventes industriales comunes para reciclar el 90% del polietileno (uno de los plásticos más extendidos) en hidrocarburos. El proceso lleva apenas una hora y se puede llevar a cabo a temperaturas mucho más asequibles en torno a los 220 grados.

La mejor parte es que simplemente alterando la temperatura y los valores de los catalizadores el procedimiento permite alterar el producto final para producir, por ejemplo, lubricantes industriales. Ahora los responsables de su descubrimiento están trabajando en escalar la técnica con vías a su comercialización. “En la industria del reciclaje el coste de reciclar un material es clave”, explica el químico autor del estudio Hongfei Lin. “Esa es también la clave para nosotros a la hora de llevar esta tecnología hacia su comercialización”. [Chem Catalysis vía New Atlas]

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