Dos arañas en el espacio logran construir redes sin gravedad

Dos arañas en el espacio logran construir redes sin gravedad


Una araña en un hábitat a bordo de la ISS.

Una araña en un hábitat a bordo de la ISS.
Imagen: BioServe Space Technologies, University of Colorado Boulder

Los experimentos en la Estación Espacial Internacional sugieren que las arañas pueden tejer telas de aspecto normal en el espacio; solo necesitan un recurso sorprendente.

Las arañas son capaces de construir redes típicas en microgravedad, siempre que tengan acceso a una fuente de luz, según una nueva investigación publicada en Science of Nature. En ausencia de gravedad y, por tanto, una sensación de arriba y abajo, una fuente de luz proporciona un marco de referencia para las arañas. Cuando hay una fuente de luz disponible, las arañas tejen sus redes asimétricas normales y esperan a sus presas cerca de la parte superior. Sin embargo, sin luz, construyen redes simétricas, lo que no es un comportamiento normal. Es un descubrimiento sorprendente que destaca la relativa poca importancia de la gravedad para las arañas cuando tejen sus telas.

En condiciones normales de gravedad, las arañas tejedoras de orbe tienden a construir redes asimétricas con el centro, o eje, colocado hacia el borde superior. Cuando descansan y esperan una presa, las arañas se sientan en su centro con la cabeza hacia abajo, lo que les permite abalanzarse rápidamente sobre su presa en la dirección de la gravedad.

Debido a esto, los científicos pensaron que las arañas se perderían de vista cuando se expongan a la microgravedad. Los experimentos realizados en 2008 a bordo de la ISS confirmaron estas sospechas, revelando la construcción de la red simétrica. Dicho esto, los experimentos de 2008 fueron algo así como un fiasco, ya que una araña fue liberada accidentalmente en un hábitat ocupado por otra araña, lo que creó un caos total y una mezcolanza de redes en competencia. Es más, el crecimiento de las larvas de la mosca de la fruta (que se utilizaron para alimentar a las arañas) se salió de control, lo que hizo casi imposible para los investigadores ver las telarañas a través de la ventana de visualización. El experimento estaba contaminado, pero los científicos vislumbraron esas redes extrañamente simétricas. 

Cuando surgió la oportunidad de hacer otro experimento en 2011, decidimos, basándonos en las conclusiones del experimento de 2008, utilizar arañas que construyen redes altamente asimétricas en condiciones gravitacionales normales … para detectar una diferencia en la forma de la red entre redes construidas en gravedad cero y redes de control”, escriben los autores del nuevo estudio, dirigido por Paula Cushing del Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver y Samuel Zschokke de la Universidad de Basilea.

La especie elegida para el experimento de la araña de 2011 es la tejedora de orbes de seda dorada o Trichonephila clavipes. Cushing y Zschokke diseñaron un experimento en el que dos arañas construirían sus redes en cámaras de prueba separadas en la ISS, mientras que dos arañas se mantuvieron en hábitats idénticos en el suelo para servir como grupo de control. También cambiaron todo el asunto de las larvas de la mosca de la fruta para evitar las travesuras observadas en 2008. 

Los investigadores documentaron el comportamiento de construcción de telarañas de las arañas durante un período de dos meses utilizando cámaras que tomaban fotos una vez cada cinco minutos. En total, “evaluamos la orientación de la araña en 100 telas en base a 14.528 imágenes, de las cuales 14.021 mostraban a la araña en su posición de reposo y, por tanto, podrían usarse para el análisis”, escriben los autores.

Resulta que las arañas, cuando trabajan en microgravedad, tienden a tejer redes que son perceptiblemente más simétricas que las construidas en la Tierra. Además, los ejes se colocaron más cerca del centro de las telarañas y las arañas no siempre mantuvieron la cabeza hacia abajo.

Pero este no fue el caso en todos los ámbitos. Algunas redes exhibieron un grado sorprendente de asimetría, especialmente para aquellas “cuya construcción había comenzado cuando las luces estaban encendidas, lo que sugiere que la luz reemplazó a la gravedad como guía de orientación durante la construcción de la red”, según el documento. Además, la luz también proporcionó una referencia para la araña en términos de posicionarse sobre la telaraña (por parte superior, los investigadores se refieren a la parte superior del hábitat).

Lo curioso es que el acceso a una fuente de luz ni siquiera se consideró como un factor en el experimento.

No hubiéramos adivinado que la luz jugaría un papel en la orientación de las arañas en el espacio”, dijo Zschokke en un comunicado de la Universidad de Basilea. “Tuvimos mucha suerte de que las lámparas estuvieran colocadas en la parte superior de la cámara y no en varios lados. De lo contrario, no hubiéramos podido descubrir el efecto de la luz en la simetría de las redes en gravedad cero”.

Los accidentes afortunados son tan grandes, especialmente cuando conducen a nuevos descubrimientos científicos. Pero es por eso que los llamamos “experimentos”, ya que no estaríamos haciendo estas cosas si supiéramos los resultados de antemano.

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