La explosión de Beirut, entre las más poderosas de la historia

La explosión de Beirut, entre las más poderosas de la historia


Uno de los 16 videos de la explosión de Beirut utilizados en el nuevo estudio.
Gif: Borzou Daragahi/Twitter/Gizmodo

Al analizar videos subidos a las redes sociales, los científicos han calculado la fuerza de la explosión que devastó la ciudad de Beirut en agosto, y encontraron que se encuentra entre las explosiones no nucleares más grandes de la historia de la humanidad.

Cuando un almacén en el puerto de Beirut en el Líbano explotó el verano pasado, liberó el equivalente a 500 toneladas de TNT y posiblemente hasta 1,12 kilotones de TNT, según una nueva investigación publicada en la revista científica Shock Waves. Eso es entre el 3% y el 7% del rendimiento producido por la bomba atómica detonada en Hiroshima, que tuvo un rendimiento explosivo equivalente a 15 kilotones de TNT. En consecuencia, la explosión en Beirut ahora se encuentra entre las 10 mayores explosiones accidentales no nucleares de todos los tiempos. 

Alrededor de 2.750 toneladas de nitrato de amonio almacenadas en el puerto de Beirut explotaron el 4 de agosto de 2020, lo que provocó 200 muertes y más de 6.000 heridos. La onda de choque resultante dañó edificios y hogares en una amplia franja, dejando a casi 300.000 personas sin hogar.

Para calcular el rendimiento explosivo, un equipo dirigido por Sam Rigby del Grupo de Investigación de Ingeniería de Impacto y Explosión de la Universidad de Sheffield rastreó la velocidad de la explosión mientras atravesaba la ciudad. Lo hicieron analizando más de una docena de videos subidos a las redes sociales, todos los cuales capturaron una vista razonablemente clara de la explosión y los puntos de referencia visibles. 

Un estudio preliminar del mismo equipo estimó el rendimiento de la explosión en algún lugar entre 1.0 y 1.5 kilotones de TNT, pero eso se basó en un conjunto limitado de videos. El nuevo estudio es más completo, ya que incluye 16 videos de alta calidad que cumplieron con los criterios del equipo, a saber, una vista directa de la línea de visión de la explosión, puntos de referencia identificables (incluido un lugar identificable desde el cual se tomó el video), sincronizados audio y video, una vista del almacén antes de la detonación y metraje que termina después de la llegada de la onda de choque.

Mapa que muestra las ubicaciones de los 16 videos utilizados para el análisis (sí, un video tomado justo al lado del almacén logró sobrevivir).

Mapa que muestra las ubicaciones de los 16 videos utilizados para el análisis (sí, un video tomado justo al lado del almacén logró sobrevivir).
Imagen: S. E. Rigby et al., 2020/Shock Waves

Rigby y sus colegas calcularon la hora de llegada de la onda de choque a 38 lugares diferentes de la ciudad. Con Google Earth, el equipo midió la distancia desde el almacén hasta una ubicación determinada. Los científicos utilizaron leyes bien establecidas de propagación de la explosión para estimar el rendimiento aproximado de la explosión, obteniendo el límite bajo de 500 toneladas de TNT y un límite superior razonable de 1,12 kilotones de TNT. Esta estimación concuerda con una investigación similar, en la que los científicos utilizaron datos hidroacústicos y sísmicos para medir el rendimiento explosivo.

La cantidad de energía liberada durante la explosión de Beirut fue de alrededor de 1 GWh, que es suficiente para alimentar aproximadamente 100 hogares durante un año, según un comunicado de la Universidad de Sheffield, que la describe como “una de las explosiones no nucleares más grandes jamás registradas”.

La explosión de Beirut se ubica como la sexta explosión accidental no nuclear más poderosa de la historia, según una página de Wikipedia sobre el tema. El número uno en esta lamentable lista es una explosión que ocurrió en Halifax, Nueva Escocia, Canadá, el 6 de diciembre de 1917. Esta horrible explosión de guerra ocurrió cuando dos barcos chocaron en el puerto de Halifax, encendiendo TNT, ácido pícrico, combustible benzol y otros carga inflamable. El rendimiento estimado de esta explosión, que mató a unas 2.000 personas, es de 2,9 kilotoneladas de TNT, o una quinta parte del tamaño de la bomba atómica utilizada en Hiroshima (hasta 1945, la explosión de Halifax siguió siendo la mayor explosión provocada por el hombre en la historia registrada).

Una vista de Halifax después de la explosión de 1917.

Una vista de Halifax después de la explosión de 1917.
Imagen: William James/Wikimedia

El nuevo estudio se puede utilizar como referencia futura, como informar a los socorristas sobre posibles lesiones y daños estructurales a varias distancias desde la zona cero, según los investigadores.

Después de ver cómo se desarrollaban los eventos, queríamos utilizar nuestra experiencia en ingeniería de voladuras para ayudar a comprender lo que había sucedido en Beirut y proporcionar datos que pudieran usarse para ayudar a prepararse y salvar vidas en tales eventos en caso de que volvieran a ocurrir”, dijo Rigby en el comunicado.

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