NASA elige lugar fascinante para aterrizar su nuevo rover en la Luna

NASA elige lugar fascinante para aterrizar su nuevo rover en la Luna


Esta animación muestra dónde aterrizará VIPER en la Luna.
Gif: NASA/Gizmodo

Después de mucha deliberación, la NASA ha seleccionado un lugar intrigante para su próxima misión del rover Artemisa: el borde de un cráter de impacto cerca del Polo Sur de la Luna.

El Rover de Exploración Polar de investigación de Volátiles (VIPER, según sus siglas en inglés) se colocará en las afueras del borde occidental del cráter Nobile, según el anuncio de la NASA. Este antiguo cráter, ubicado cerca del Polo Sur de la Luna, es un lugar muy oscuro, frío y sombrío, lo que permite la preservación del hielo de agua. VIPER deberá sobrevivir a las gélidas temperaturas en este lugar durante el transcurso de su misión planificada de 100 días a la Luna, programada para noviembre de 2023.

De hecho, el Polo Sur lunar se encuentra entre los lugares más fríos del sistema solar. Ninguna agencia espacial ha intentado jamás un aterrizaje allí, y solo se ha estudiado desde la distancia. La evidencia sugiere que el hielo de agua existe en cantidades significativas dentro de las regiones polares del sur, escondido en cráteres sombreados y trampas frías. Al enviar VIPER al cráter Nobile, la NASA espera descubrir signos de este hielo y otros recursos, tanto en la superficie como en el subsuelo de la Luna.

“Los datos que envíe VIPER proporcionarán a los científicos lunares de todo el mundo una mayor comprensión del origen cósmico, la evolución y la historia de nuestra Luna, y también ayudarán a informar las futuras misiones del Programa Artemisa a la Luna y más allá al permitirnos comprender mejor el entorno lunar en estas áreas previamente inexploradas a cientos de miles de kilómetros de distancia”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia en la Sede de la NASA, en un comunicado.

El panorama general es que la NASA quiere crear un mapa global de recursos y poder predecir dónde podrían existir recursos similares en otras partes de la Luna. Esta información será beneficiosa para futuras misiones tripuladas a la superficie lunar, además de fomentar el objetivo de la NASA de establecer una presencia a largo plazo en la Luna. La misión VIPER de 433,5 millones de dólares también podría sentar las bases para futuros esfuerzos de minería en la superficie.

Imagen conceptual de VIPER.

Imagen conceptual de VIPER.
Imagen: NASA Ames/Daniel Rutter

VIPER se lanzará a bordo de un cohete Falcon Heavy de SpaceX y será entregado a la superficie lunar a través del Griffin Lander de Astrobotic. Se espera que el rover de 2,5 metros de altura viaje entre 16 y 24 kilómetros durante el transcurso de la misión, tiempo durante el cual explorará una región que 93 kilómetros cuadrados.

El cráter Nobile presenta un terreno accesible y un tesoro de sitios cercanos dignos de exploración científica, incluyendo un grupo de pequeños cráteres sombreados que VIPER podrá explorar con sus faros, el primero para un rover fuera de nuestro planeta. El vehículo de cuatro ruedas también cuenta con un sistema de suspensión avanzado para ayudarlo a navegar incluso a través del regolito más suave. Varios espectrómetros y un taladro percutor permitirán los esfuerzos científicos de VIPER.

Visualización de datos que muestra la zona montañosa al oeste del cráter Nobile.

Visualización de datos que muestra la zona montañosa al oeste del cráter Nobile.
Imagen: NASA.

Esta región montañosa presenta muchas áreas permanentemente proyectadas en sombras, pero también áreas expuestas a la luz solar. Estas áreas iluminadas serán de crucial importancia para la misión, ya que VIPER utilizará sus paneles solares para recargarse y mantenerse caliente, otro factor que influyó en la elección del cráter Nobile.

El plan actual es que VIPER visite seis sitios distintos de interés científico, con “tiempo adicional de sobra”, según la NASA. Las muestras se extraerán de al menos tres sitios de perforación diferentes y se tomarán de varias profundidades y temperaturas. La misión podría proporcionar información sobre cómo la Luna adquirió su agua congelada y otros recursos, cómo se conservan a lo largo del tiempo y cuánto de ella se escapa al espacio.

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